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Escasez de agua: Nueva tecnología se inspira en Star Wars para convertir aire en agua



Cuando una grave sequía golpeó la ciudad india de Kozhikode en 2016, también conocida como Calicut, los residentes, incluido el estudiante Swapnil Shrivastav, se enfrentaron a la escasez de agua. "Estábamos racionados a dos cubos de agua al día, obtenidos de los tanques", recuerda. Aunque los problemas de suministro de agua no son raros en partes de India, aquel mes fue especialmente difícil para Shrivastav y otros residentes. "Era una situación muy húmeda; era insostenible".


Shrivastav ya había mostrado interés en la escasez de agua tras ganar un concurso estudiantil en 2012 sobre el futuro del agua en las ciudades.


Sin embargo, la experiencia durante la sequía lo impulsó aún más a buscar soluciones. Inspirado en Star Wars, donde existe un dispositivo que convierte el aire en agua, Shrivastav se preguntó por qué no intentarlo. "Fue más un proyecto por curiosidad", comenta.


Este impulso lo llevó, junto con Govinda Balaji y Venkatesh Raja, a fundar Uravu Labs en 2019, una startup con sede en Bangalore. Su sistema convierte el aire en agua mediante generadores de agua atmosférica que utilizan un desecante líquido para absorber la humedad del aire. Al calentar el desecante a 65 °C utilizando energía solar o eléctrica renovable, liberan la humedad, que luego se condensa en agua potable. Este proceso dura aproximadamente 12 horas, y cada unidad hoy puede producir alrededor de 2.000 litros de agua potable.


Inicialmente, la visión de Uravu Labs era proporcionar agua potable a comunidades con escasez de agua, pero pronto descubrieron que no era financieramente viable. "Nos dimos cuenta de que la tecnología aún necesita más tiempo para madurar y reducir sus costos", explica Shrivastav. A falta de apoyo en India, actualmente venden el agua a unos 40 clientes del sector hotelero, quienes la utilizan para ofrecer agua potable a sus clientes.


La escasez de agua es un problema global, especialmente en el sur global, donde el cambio climático está exacerbando sequías e inundaciones. Más de la mitad de la población mundial experimenta escasez de agua al menos una vez al mes, y se espera que para 2025, 1.800 millones de personas vivan en áreas con escasez "absoluta" de agua, según la FAO.


La generación de agua atmosférica ofrece una solución potencial. Con su eficiencia energética y la capacidad de operar sin infraestructura hídrica tradicional, es una opción atractiva en lugares remotos. El mercado de esta tecnología está en crecimiento, proyectándose que alcance los $13.500 millones para 2032, según Global Market Insights.


Hay dos métodos principales para generar agua atmosférica: enfriamiento y condensación, y sistemas basados en desecantes. Aunque estas soluciones ofrecen una respuesta temporal a la escasez de agua, los costos y la eficiencia aún son desafíos. Sin embargo, avances en la eficiencia energética y el apoyo gubernamental podrían impulsar una mayor adopción de esta tecnología.


Empresas como Majik Water en Kenia y Veragon en Italia están utilizando sistemas de generación de agua atmosférica para abordar la escasez de agua en sus respectivas regiones. Aunque estas soluciones ofrecen alivio inmediato, se reconoce que son temporales y no una solución permanente debido a su costo.


Uravu Labs y otras empresas continúan investigando y desarrollando la tecnología para mejorar su eficiencia y reducir costos. Con avances en la ciencia de los materiales y proyectos piloto en marcha, el futuro de la generación de agua atmosférica parece prometedor, ofreciendo esperanza en la lucha contra la escasez de agua en todo el mundo.

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